Белок, поиски которого продолжались 18 лет, получил наименование Izumo, в честь японского божества – покровителя брака.
Мышиные сперматозоиды, лишенные этого белка, не были способны проникать в яйцеклетку, установили исследователи из университета Осаки (Osaka University) под руководством доктора Масару Окабе (Masaru Okabe). Как известно, на пути к женской половой клетке, сперматозоиды должны преодолеть ряд барьеров. Первый – это остатки клеток фолликула, окружавшие яйцеклетку в яичнике. Второй – внешняя оболочка непосредственно самой яйцеклетки, называемая блестящей (zona pellucida). Сперматозоиды, лишенные Izumo не могли преодолевать эту оболочку.
Ученые полагают, что одно из применений их открытия – разработка новых, негормональных средств контрацепции. В качестве доказательства описан эксперимент с антителами к Izumo. Сперма, обработанная ими, теряла оплодотворяющую способность.
Второе применение – разработка новых методов лечения бесплодия, связанного с неспособностью спермы преодолевать мембрану яйцеклетки.